Istnieją dwa podziały cholesterolu. Pierwszy dotyczy jego rodzajów – wyróżniamy wówczas cholesterol „dobry” i „zły”. Drugi dotyczy źródeł pochodzenia cholesterolu – dzielimy go na endogenny i egzogenny.

Cholesterol całkowity składa się w ok. 60% z lipoprotein o małej gęstości (LDL), 30% z lipoprotein o dużej gęstości (HDL) oraz w pozostałych 10% z lipoprotein o bardzo małej gęstości (VLDL). Frakcja lipoprotein LDL, zwana także „złym” cholesterolem, transportuje cholesterol do komórek organizmu, w tym także do tętnic, gdzie odkładając się tworzy blaszkę miażdżycową. Im więcej „złego” cholesterolu krąży we krwi, tym coraz więcej blaszki miażdżycowej odkłada się na ścianach naczyń krwionośnych, co zmniejsza światło naczynia i utrudnia transport krwi do wszystkich komórek w organizmie. To właśnie cholesterol LDL jest najgroźniejszy dla organizmu. Aby przepływ krwi w naczyniach pozostał prawidłowy, należy jego poziom utrzymywać poniżej 115 mg/dl (3,0 mmol/l), a u osób z chorobami układu  krążenia i z cukrzycą poniżej 100 mg/dl (2,5 mmol/l), stosując właściwe działania prewencyjne.

„Dobry”  cholesterol, zwany także HDL, wykazuje działanie ochronne, przeciwdziała miażdżycy. Powoduje, że komórki tłuszczu są wypłukiwane z naczyń krwionośnych do wątroby, gdzie odbywa się ich rozpad. Im większe jest stężenie „dobrego” cholesterolu, tym mniejsze jest ryzyko wystąpienia chorób serca, dlatego jego poziom we krwi powinien być jak najwyższy – powyżej 40 miligramów do ok. 60 miligramów. Najpełniej chroni on serce, jeśli jego ilość przekracza 60 miligramów. Aby zwiększyć poziom „dobrego” cholesterolu należy zadbać o zdrową i zbilansowaną dietę, która będzie bogata w warzywa, owoce, produkty z pełnego ziarna, ale, co najważniejsze będzie dostarczała nienasyconych kwasów tłuszczowych, których źródłem są: ryby, oleje roślinne, margaryny zawierające stanole oraz orzechy. Dodatkowo należy pamiętać o regularnej aktywności fizycznej, rzuceniu palenia, ograniczeniu spożywania alkoholu.

Cholesterol endogenny jest wytwarzany przez nasz organizm, natomiast cholesterol egzogenny, to ten, który spożywamy z żywnością.